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Le prince héritier de Crypto a survécu à «La bulle la plus folle de tous les temps». Maintenant, il est prêt pour un deuxième acte

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Le prince héritier de Crypto a survécu à «La bulle la plus folle de tous les temps». Maintenant, il est prêt pour un deuxième acte

Olaf Carlson-Wee semble tout avoir. Il a une fortune confortable, grâce à un paiement de sa société de crypto-monnaie Polychain Capital qui lui a rapporté 60 millions de dollars. Il bénéficie également de l'une des plus belles vues de San Francisco depuis le bureau de luxe de son entreprise, qui donne sur l'océan et la ville bien en dessous. À tout juste 30 ans, il a de la jeunesse et une bonne santé – deux qualités qu'aucune somme d'argent ne peut acheter.

Oui, il a tout. Eh bien, sauf pour une chose: le respect qui irait normalement avec la gestion d'un fonds leader de l'industrie d'une valeur de centaines de millions de dollars.

Son industrie est blockchain, qui englobe les crypto-monnaies comme Bitcoin, mais aussi une grande variété d'autres services qui reposent sur des registres en ligne inviolables exécutés sur plusieurs ordinateurs. Ses boosters le considèrent aussi révolutionnaire que les applications ou Internet.

Carlson-Wee est un croyant depuis le début, écrivant sa thèse de collège de 2012 sur Bitcoin – malgré les avertissements de son professeur que Bitcoin était mort – et rejoignant le géant de la crypto-monnaie Coinbase en tant que premier employé. Au moment où il a quitté Coinbase pour lancer Polychain en 2016, il était un héros populaire dans les communautés cryptographiques. La stature de Carlson-Wee n'a augmenté qu'en 2017 lorsqu'il est apparu sur la couverture de Forbes magazine, resplendissant dans un blazer noir et un mulet, jetant des pièces. La couverture indiquait «la bulle la plus folle de tous les temps». Polychain a été la première grande entreprise d'investissement dans la cryptographie et a immédiatement enregistré d'énormes entrées – atteignant 1 milliard de dollars d'actifs sous gestion début 2018.

Puis vint le crash. Le bitcoin a grimpé à près de 20000 $ avant de s'effondrer à plus de 80%, tandis qu'une multitude d'autres crypto-monnaies ont chuté de manière encore plus spectaculaire. Cela n'a pas aidé que ces devises soient largement (et correctement) associées à des cyber-mises en échec et à d'autres activités criminelles. Pendant ce temps, des doutes sont apparus quant à savoir si la technologie sous-jacente – blockchain et registres distribués – avait été sur-typée.

Même de nombreux investisseurs en capital-risque, qui ont tendance à encourager même les modes technologiques les plus stupides, sont devenus baissiers. Dans un tweet récent, le fondateur de Haystack Ventures, Semil Shah, a comparé les récents investissements dans la blockchain à la ruée vers la technologie propre de la Silicon Valley il y a une décennie. L'analogie de Shah, qui affirmait que l'adoption de la blockchain et des technologies propres dépendent d'un changement généralisé – et improbable – du comportement des entreprises, a été reprise par d'autres VC sur Twitter.

En effet, malgré un afflux d'argent dans les entreprises de cryptographie, l'avenir de la blockchain peut à certains égards sembler aussi éloigné qu'il ne l'était lorsqu'il est devenu un mot à la mode il y a quatre ans. Cela a conduit les observateurs de la technologie à examiner la performance des fonds d'investissement, notamment Polychain, pour évaluer si la crypto est réelle, et pour indiquer les évanouissements de prix du fonds, y compris une baisse de 40% dans la valeur des actifs sous gestion en 2018, pour suggérer qu'il ne l'est pas.

Pour ceux à l'intérieur du monde de la cryptographie, cela n'a pas de sens. Dit Chris Dixon, associé de la société de capital-risque Andreessen Horowitz, qui est investie dans Polychain et gère son propre fonds crypto, «Les mouvements de prix à court terme sont inévitables. Imaginez si vous aviez des actifs liés à l'IA ou aux téléphones portables », dit-il. «C’est ainsi que ces choses se déroulent – dans un cycle sauvage et volatil. La seule différence est que les technologies cryptographiques ont un prix spécifique attaché. »

Quant à Carlson-Wee, il ne serait pas injuste de dire que l’établissement financier considère Carlson-Wee comme le prince Hal de Shakespeare: une figure charismatique mais capricieuse qui lutte pour surmonter la frivolité juvénile.

Un peu comme l'industrie elle-même.

"Nous aurions pu pivoter en VR ou quelque chose"

En août 2018, près du creux du marché baissier de la crypto, le le journal Wall Street publié un profil de Carlson-Wee et de son entreprise. Ce n'était pas flatteur. La pièce a attiré l'attention non seulement sur la chute spectaculaire des rendements de Polychain, mais sur les politiques de frais agressives du fonds, qui l'ont vu collecter 150 millions de dollars sur les gains papier et ont permis à Carlson-Wee de retirer 60 millions de dollars.

le Journal L'histoire impliquait également que le fondateur de Polychain est un dilettante qui est au-dessus de sa tête. Il a décrit des membres de son entourage dans une station où ils ont sauté un iPhone à travers une piscine pour voir s'il flotterait. (Ce n'était pas le cas). La pièce s'est terminée avec Carlson-Wee en disant: "Comme si tout cela s'effondrait, ce serait fou, tu sais?"

La pièce a piqué Carlson-Wee et l'a rendu méfiant envers les médias. Sa frustration provient en partie du fait que son âge et la concentration de son fonds sur la crypto rendent Polychain moins sérieux que les autres fonds. Il y a quelque chose à cela. Il est peu probable que le Journal aurait donné un traitement similaire à d'autres gestionnaires de fonds, dont beaucoup se sont également largement payés pendant les bons moments, et qui se sont livrés à des actes d'extravagance qui coûtent beaucoup plus cher qu'un iPhone noyé.

le Journal L'article a également fait grand cas du passé bohème de Carlson-Wee, mettant implicitement en doute son aptitude en tant que gestionnaire de fonds de grande ligue. Cette expérience, qui comprend un passage en tant que bûcheron dans une communauté utopique de l'État de Washington, avait toujours été un atout pour Carlson-Wee dans le monde délicat de la crypto-monnaie, qui regorge de personnages de type Falstaff. Mais dans les pages du principal journal économique américain, qui a publié plusieurs photos d'un jeune ragamuffin Carlson-Wee, il est apparu comme un handicap, soulignant la prémisse tacite de l'histoire de «les gens ont donné cette des centaines de millions de dollars? "

Le raclage par le Journal peut également être venu comme une secousse compte tenu de la couverture souvent fausse de la presse commerciale de crypto-monnaie. Cela n'a cependant pas ébranlé la confiance de Carlson-Wee dans le pouvoir transformateur de la blockchain. Le marasme prolongé du marché de la cryptographie, qui a connu une légère remontée au printemps et à l'été 2019, n'est pas non plus confronté à une nouvelle plongée de nez. Après avoir brossé 13 000 $ en juillet, Bitcoin s'échange plus près de 7 000 $ en décembre.

L'optimisme indéfectible de Carlson-Wee peut provenir de son implication dans le jeu de crypto pendant près d'une décennie, et d'avoir vu des ralentissements beaucoup plus pénibles, y compris en 2011 lorsque Bitcoin est passé de 30 $ à 2 $. À l'époque et maintenant, sa réponse a été de se jeter sur ce qu'il considère comme une opportunité d'achat.

«Alors que le marché est en baisse, je pense en fait que c'est un bien meilleur environnement pour être un investisseur en capital-risque car maintenant nous pouvons investir dans des entrepreneurs plus expérimentés qui sont plus loin avec leur entreprise à une meilleure évaluation», dit-il, ajoutant que le meilleur les entrepreneurs brillent en période de ralentissement.

Les investissements les plus prestigieux de Polychain à ce jour comprennent des paris sur Dfinity, un soi-disant «ordinateur mondial» qui aspire à défier des goûts de Amazone Web Services et Polkadot, qui établit des liens entre des chaînes de blocs disparates.

Carlson-Wee ajoute qu'il n'est pas du genre à revoir sa philosophie d'investissement, mais plutôt à la recalibrer périodiquement par incréments de 5 ou 10%. Ceux qui optent pour ce que la Silicon Valley appelle des «pivots», dit-il, n'ont aucune conviction fondamentale dans ce dans quoi ils investissent.

«Vous pouvez être effrayé et dire:« Attendez une seconde. Pourquoi est-ce que je sème des sociétés de cryptographie si la cryptographie ne fonctionne pas, non? Et nous aurions pu pivoter en VR ou quelque chose comme ça », explique Carlson-Wee.

Alors même que Polychain parie sur de nouvelles opportunités à long terme, le fonds vise également des rendements à plus court terme sous la forme d'investissements dans «jalonnement»- un terme cryptographique qui est à peu près analogue aux services de garde et de vote par procuration que l'on trouve dans le monde de la finance conventionnelle. De tels investissements, qui incluent un pari de 10 millions de dollars sur une startup appelée Celo, reflètent une croyance dans les cercles cryptographiques que l'industrie est en train de mûrir et que les gens paieront pour des services institutionnels comme ceux que Wall Street offre depuis des décennies. Pour que cela réussisse, cependant, il faudra que la cryptographie réussisse – et de nombreux investisseurs doutent que cela ne le soit jamais. Pourtant, le succès naissant de startups comme Composé, qui se spécialise dans les prêts cryptographiques et les taux d'intérêt, suggèrent que les rêves de Polychain d'un avenir où la cryptographie fait partie de la finance traditionnelle ne sont pas totalement tirés par les cheveux.

Une montée en puissance en 2019

Ces derniers mois, Carlson-Wee s'est efforcé de faire du projet Polychain une image de sophistication financière. Cela a notamment consisté à abandonner une série de bureaux de fortune dans les garages de San Francisco pour l'adresse de puissance de 1 Market Street, un lieu où même le banquier le plus boutonné peut se sentir à l'aise. Les nouvelles fouilles, qui abritent les 25 employés du fonds, véhiculent une ambiance générique de restauration matérielle, mais contiennent également des recoins reflétant la passion personnelle du fondateur de Polychain. Il s'agit notamment de petites salles qui exaltent son écrivain préféré, David Foster Wallace, et le réalisateur, David Lynch.

Malgré les riches atours, Carlson-Wee n’évoque pas les coudes aigus du gestionnaire fictif de fonds spéculatifs Bobby Axelrod de Showtime’s. Des milliards (ou l'inspiration réelle d'Axelrod, Steve Cohen). Il ne le veut pas non plus. Carlson-Wee est gentiment poli et aimable, ce qui peut refléter son éducation d'enfant de pasteurs luthériens idéalistes et avoir deux poètes comme frères. Il est également apprécié de tous dans le monde souvent crypté de la crypto. Les employés actuels et anciens de Coinbase, une entreprise parfois assaillie par les luttes internes, parlent universellement de Carlson-Wee avec tendresse.

Tout cela peut aider à expliquer pourquoi Carlson-Wee préfère se décrire comme un investisseur en capital-risque plutôt que comme un gestionnaire de fonds spéculatifs, même si les dépôts auprès de la SEC répertorient les sociétés de Polychain comme fonds spéculatifs.

«Nous sommes vraiment un groupe de capital-risque. Je pense que les gens du capital-risque bien connus comme Fred Wilson sont en fait très appréciés parce que le capital-risque est une entreprise basée sur les relations et orientée à très long terme. Vous devez investir pour un avenir dans 10 ans », dit-il.

Carlson-Wee ajoute que la performance de Polychain ne doit pas être évaluée par des rapports périodiques sur la valeur de ses actifs. Au lieu de cela, il soutient qu'il est plus approprié de juger Polychain comme un fonds de capital-risque où une ou deux startups prospères représentent la majeure partie des retours, tandis que des dizaines d'autres projets échouent ou meurent. De même, il dit que Polychain devrait être évalué sur un horizon de type VC de sept ans plutôt que sur la valeur actuelle de ses actifs.

L'évaluation des performances de Polychain est cependant délicate, étant donné la différence avec les autres fonds. La majeure partie de ses actifs se compose de crypto-monnaie, dont la valeur peut être mesurée par le prix sur le marché à un jour donné, ce qui permet de surestimer facilement l'importance des fluctuations à court terme. Cela contraste avec les fonds qui détiennent des actions de sociétés privées, dont l'évaluation est basée sur ce que les investisseurs leur ont attribué des mois ou des années auparavant. En tout cas, le nombre de Polychain a augmenté de manière significative depuis son épouvantable 2018.

Une lettre de performance d'octobre partagée par un investisseur Polychain montre que les résultats cumulatifs de l'année pour le fonds principal de l'entreprise ont augmenté de 53% tandis que ses soi-disant fonds de poche latéraux ont augmenté de 82%. Ces derniers sont des véhicules spéciaux temporaires destinés à contenir des pièces numériques plus récentes pour lesquelles il n'y a pas de marché liquide. (Lorsqu'un marché liquide émerge, les pièces sont transférées dans le fonds principal).

Parallèlement, une personne familière avec les activités de Polychain a déclaré que le total des actifs sous gestion de la société s'élevait à 825 millions de dollars en novembre. Ce chiffre reflète les capitaux levés pour un nouveau fonds de capital-risque de 175 millions de dollars qui a effectué 40 investissements et, contrairement au principal «fonds liquide» de 600 millions de dollars – qui comprend environ 20 cryptomonnaies – prend des capitaux sous forme d'actions traditionnelles plutôt qu'en jetons numériques. .

Les investisseurs semblent apaisés par la performance de Polychain en 2019 cette année, qui se reflète dans le fait que seulement 3% ont cherché à racheter leurs investissements cette année. Cependant, certains décident encore si Carlson-Wee est bon ou tout simplement chanceux.

«Olaf est intelligent mais il est jeune et n'a pas vu beaucoup de cycles. De plus, les frais sont trop élevés », a déclaré un représentant d'un grand investisseur institutionnel de Polychain qui a parlé sous couvert d'anonymat.

La question des frais a été un point sensible dans le passé, mais Polychain note que sa réduction – 2% par an plus 20% des bénéfices – est typique de l'industrie et n'est perçue que chaque année sur la partie liquide du fonds.

L'investisseur institutionnel qui a grogné sur les frais de Polychain a également reconnu qu'une partie de sa frustration provient du manque de référence de performance claire pour l'industrie de la cryptographie. Du point de vue de l'investisseur, cette référence pour l'instant devrait être le prix du Bitcoin (qui est en hausse d'environ 100% pour 2019).

Ryan Selkis, une figure respectée du monde des crypto-monnaies qui dirige un site de recherche Messari, fait l'éloge de Carlson-Wee mais remet également en question certaines des mesures d'évaluation du fonds.

«Polychain est toujours considéré comme l'un des tout premiers fonds de cryptographie. En ce qui concerne les performances, il est probable que leurs marques sur les actifs privés sont généreusement marquées. Le marché a changé, mais il y a peu de transparence sur la façon dont ils ont marqué les grands investissements privés tels que Polkadot et Dfinity. Seul le temps nous dira comment cela se déroulera. »

Polychain note, cependant, que les paramètres du fonds pour ces actifs sont cohérents avec le reste de l'industrie du capital-risque, et sont marqués soit à leur prix initial, soit à la valeur que toute ronde d'investissement ultérieure leur attribue. Dixon d'Andreessen Horowitz, quant à lui, a déclaré que Carlson-Wee avait considérablement évolué depuis le lancement du fonds à la mi-2016.

«C'est un visionnaire. Polychain est le premier fonds à construire une institution entière autour de la crypto. Il apprend le métier, en particulier le côté aventure, mais il est très intelligent et équilibré », déclare Dixon.

Plus qu'une sous-culture

Contemplant les cargos ancrés dans la baie de San Francisco, Carlson-Wee dit que la vue sur l'océan est ancrée à lui alors qu'il travaille à la construction de Polychain. Il dit que sa partie préférée de la gestion du fonds est les discussions animées avec ses collègues sur la construction de ce qu'ils considèrent comme la prochaine ère de la finance américaine.

L'ambiance de bureau est professionnelle et Carlson-Wee a acquis une personnalité plus discrète que ce qu'il a démontré en 2017. Cependant, il est encore loin d'être d'entreprise dans son tee-shirt criard alors qu'il appuie sur un livre de la poésie de son frère Kai dans un visiteur. mains. Les poèmes représentent un monde de hobos modernes qui se cachent dans les gares de trains et parcourent le ventre de villes secondaires comme Moorhead et Bellingham. C’est un monde loin de la réalité actuelle de Carlson-Wee mais avec lequel il semble soucieux de maintenir une affinité.

De même, alors qu'il s'efforce de rejeter le dernier de son personnage Prince Hal, il s'inquiète de savoir comment intégrer la crypto dans le courant dominant. Même si des personnes comme Peter Thiel et Mark Zuckerberg adoptent la technologie de la blockchain, les titres de l'industrie continuent de jouer leurs éléments anarchiques, tels que le développeur de crypto arrêté ce mois-ci pour avoir enfreint les sanctions en Corée du Nord. Carlson-Wee pense que Polychain peut aider à surmonter la perception que la crypto n'est rien de plus qu'une collection d'amateurs et de hors-la-loi. Mais d'abord, il doit grandir.

«Je pense que le tribalisme dans la crypto-monnaie est probablement la chose la plus décourageante pour moi. Mon inquiétude est que les gens du monde de la crypto-monnaie se contentent aujourd'hui de devenir une sous-culture. C'est ma préoccupation numéro un. »

Si le monde de la crypto doit transcender le tribalisme, il aura besoin de personnalités comme Carlson-Wee pour agir comme des leaders. Dans Shakespeare Henry V joue, le Prince Hal fait exactement cela: abandonner les demi-mondes des tavernes et des riff-raff pour devenir un roi respecté. Pour l'instant, Carlson-Wee dit qu'il progresse. Il a juste besoin d'investisseurs pour lui donner quelques actes de plus.

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Traduction de l’article de Jeff : Article Original

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